El cerebro bilingüe

El cerebro bilingüe o los efectos de hablar varios idiomas en el rendimiento cognitivo.

Hablar varios idiomas se ha convertido en algo habitual en nuestra sociedad. Aparte de las incuestionables ventajas comunicativas, la comunidad científica lleva años estudiando los efectos del bi/plurilingüismo sobre el rendimiento cognitivo, demostrando que el uso frecuente de idiomas es beneficioso también para nuestro cerebro.

Por ejemplo, contradiciendo la creencia de que los niños bilingües sufren retrasos en su desarrollo, hemos comprobado que la necesidad de organizar dos idiomas en el cerebro hace que los niños bilingües desarrollen más precozmente ciertas capacidades de control cognitivo fundamentales para adquirir habilidades como la comprensión lectora o el cálculo mental (Morales, Calvo y Bialystok, 2013).

Los bilingües adultos también son más eficaces que los monolingües en tareas que implican control atencional y flexibilidad cognitiva, implicadas en el razonamiento o creatividad (Morales, Yudes, Gómez-Ariza y Bajo, 2015).

Ventajas del cerebro bilingüe

¿Por qué ocurre esto? Lo que estamos observando es un ejemplo de plasticidad cerebral, un fenómeno por el cual las conexiones neuronales se modifican y reorganizan gracias a la experiencia. En el caso del bilingüismo, manejar varios idiomas supone un proceso complejo que implica coordinar dos idiomas en un solo cerebro. Es decir, en el cerebro bilingüe se activan a la vez los idiomas que conoce; sin embargo, debe elegir la palabra adecuada dependiendo de la situación o del contexto.

¿Cómo impedir que se produzcan intrusiones del idioma no deseado? Gracias a un mecanismo encargado de la selección y control del lenguaje: el “control ejecutivo”. Se trata de un sistema atencional que selecciona y controla, no solamente el contenido verbal, sino todo tipo de información en nuestro cerebro.

Se le suele comparar con un director de orquesta que decide, por ejemplo, a cuáles de todos los sonidos de nuestro entorno vamos a prestar atención en este momento y con qué intensidad y cuáles vamos a ignorar o qué recuerdo activamos un contexto específico. Para lidiar con la interferencia entre idiomas, los bilingües hacen un uso extra de este mecanismo y, como ocurre con los músculos, este entrenamiento consigue que su cerebro se encuentre en “mejor forma”.

¿Significa estoque los bilingües son “más listos”?¿Ser bilingüe es la única manera de conseguir ventajas cognitivas? Hablar varios idiomas no es la única forma de “entrenar” el control ejecutivo ni tampoco influye sobre todos los procesos cognitivos. Por eso, aunque muchos estudios hablan de la “ventaja bilingüe”existen otros que no encuentran diferencias entre grupos (Morales, Gómez-Ariza & Bajo, 2016).

Obviamente, todas las personas utilizamos a diarioel control ejecutivo y existen muchas otras actividades exigentes para nuestro control cognitivo. Sin embargo, obtenemos un beneficio doble al aprender una segunda lengua: mejoran nuestras habilidades comunicativasmejoran nuestras habilidades cognitivas.

Referencias:

Morales, J., Gómez-Ariza, C.J. & Bajo, M.T. (2016). Multi-component perspective of cognitive control in bilingualism. In Schwieter, J.W. (Ed.), Cognitive Control and Consequences of Multilingualism, 273-298. John Benjamins Publishing Company.

Morales, J., Yudes, C., Gómez-Ariza, C.J. & Bajo, M.T. (2015). Bilingualism modulates dual mechanisms of cognitive control: Evidence from ERPs. Neuropsychologia66, 157-169.

Morales, J., Calvo, A., & Bialystok, E. (2013). Working memory development in monolingual and bilingual children. Journal of Experimental Child Psychology114, 187-202.

Julia Morales

Julia Morales

Profesora del Departamento de Psicología de la Universidad Loyola Andalucía.

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